隨著時代的進步,包括台灣在內的大多數先進國家均已經進入了老年社會。不同於過去農業社會中人與人溝通的機會較少,新時代的銀髮族不僅仍然活躍於社會各界,更有許多長者處於退而不休的生活形態,聲帶的老化對於現代生活的影響可說與日俱增。

聲帶的老化涵蓋了表皮、皮下層、聲帶韌帶以及聲帶肌。研究指出,聲帶內膠原蛋白的萎縮在男性的聲帶上比較明顯,男性的音調會隨著年齡而逐漸變高、音質變薄、變細、音量變小。反之,女性聲帶的老化,則以皮下層水腫、聲帶黏液分泌減少為主,大多出現在停經後之女性。因此,女性的音調變化恰好與男性相反,隨著年齡音域慢慢降低,音質也會變的略微粗啞。

除了聲帶『本身』的退化之外,身體其他系統的老化也會影響到聲音。舉例來說,心肺功能退化會減少肺活量,造成說話有氣沒力,說沒幾句話便氣喘吁吁;消化機能的退化則會造成腸胃蠕動變差導致胃酸溢流,刺激咽喉組織;神經系統的病變如巴金森症、腦中風等等,會影響聲帶的神經控制,聲音變的很『緊』或是出現不自主的顫抖音;又好比洗腎患者需要限制水份攝取,產生乾燥性聲帶炎。另外,舉凡呼吸道用藥如抗組織胺、高血壓用藥如利尿劑、精神系統用藥如鎮靜劑、抗憂鬱用藥等等都有呼吸道分泌物減少的副作用,造成聲帶變的乾澀而造成發聲障礙。

雖然老化的痕跡在聲帶上處處可見,但根據研究顯示,銀髮族的聲音疾病只有不到2成是『單純』因為聲帶老化所引起。換句話說,其他8成的患者,都可以在詳細的喉內視鏡檢查下發現其他造成聲音障礙的病因。因此,如果聲音變化超過兩個禮拜以上,則應該求診於專精聲帶疾病的耳鼻喉科醫師進行診斷。對於藥物無效之聲帶表皮病變如聲帶息肉或結節,可以接受喉顯微手術進行切除;喉部腫瘤則可接受手術或放射線治療;聲帶張力過強者,可於聲帶內注射肉毒桿菌;聲帶麻痺者則可以注射膠原蛋白或玻尿酸來治療。最後,如診斷為單純性老年聲帶萎縮,亦可接受語言治療來改進發聲方式或是接受聲帶注射來減少發聲障礙。

(本文刊載於2009年11月健康世界月刊)

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